Marco Claudio Tácito nació alrededor del año 200 en el seno de una familia humilde en las provincias limítrofes con el Danubio (Nórico, Panonia o Recia). De sus familiares sólo conocemos a su hemano Floriniano quien le sucedió en el trono.

De su carrera sabemos que ocupó el cargo de cónsul en 273.

Tras el asesinato de Aureliano hubo un interregio relativamente largo de 6 meses. Durante este tiempo las legiones y el senado consultaron sobre el posible nuevo emperador ya que Aureliano no había dejado ningún sucesor. Finalmente decidieron proclamar a Tácito, uno de los antiguos generales que luego había pasado a la carrera senatorial.

En el momento de su proclamación Tácito ya había alcanzado la edad de 75 años, nada habitual en aquella época aunque este extremo no puede ser confirmado con certeza. Además según algunas fuentes contaba con una fortuna personal de 280.000.000 de sestercios aunque en aquellos días el valor había bajado debido a la inflación galopante.

Como primer emperador soldado desde hace mucho Tácito tenía esperanzas de fundar una nueva dinastia. Por esto nombró a su hermano Floriano como prefecto de los pretorianos.

Poco después de su subida al trono volvieron a resurgir las guerras en las fronteras cuando tribus germánicos pasaron el Rin y devastaron las zonas por dónde pasaron. Al mismo tiempo los godos que dijeron haber sido llamados aún por el emperador Aureliano para luchar contra los persas entraron en Asia Menor desde el Mar Negro y pasando por el Cáucaso.

En consecuencia los hermanos se separaron. Tácito se ocupó de los godos mientras que Floriano luchó contra la invasión de los germanos. Ambos tenían éxito. Tácito consiguió una victoria frente los Alanos cerca de Palus Maeotis.

Tras tan sólo 6 meses en el poder y tras haber conseguido una victoria frente a los godos Tácito murió de repente y de manera inesperada en Tyana (Capadocia).

Nos han llegado dos versiones de su muerte. Eutropio y Aurelio Victor cuentan que la muerte se debía a una infección con fiebre mientras que Zosimo nos relata que Tácito fue asesinado. Como responsables nombra a los mismos que habían asesinado a Maximino, gobernador de Siria y probablemente familiar de Tácito.

Tácito fue sucedido por su hermano Floriano.